07 de janeiro: Galileu Galilei observa pela primeira vez as quatro luas de Júpiter

Uma noite, em janeiro de 1610, Galileu Galilei observou Júpiter através de seu telescópio e viu três objetos próximos ao planeta que ele considerava que eram estrelas. Ele continuou as observações por cerca de dois meses e finalmente percebeu que, de fato, havia quatro “estrelas” que mudaram suas posições em torno de Júpiter. Galileo concluiu que as “estrelas” eram na verdade os planetas em órbita em torno de Júpiter – Estrelas Medici, como ele as chamava na época, mas que hoje conhecemos como as luas de Galileu em homenagem ao seu descobridor.

Apenas os quatro satélites galileus: Io, Europa, Ganímedes (ou Ganimedes) e Calisto, têm dimensões planetárias e parecem ter se formado a partir do mesmo fragmento de nebulosa do qual o planeta maior cresceu. Eles, na verdade, executam órbitas quase circulares, situadas no plano equatorial do planeta, e mostram uma densidade decrescente do mais interno ao mais externo: um pouco como os planetas solares. Comparado com a nossa Lua invariável, eles mostram uma atividade geológica viva.

Todas as outras luas de Júpiter têm órbitas excêntricas, movimento retrógrado (lembre-se que o sentido da corpos do sistema solar de engrenagem usual é a de dirigir ou anti-horário) e, por fim, têm dimensões da ordem de algumas dezenas de quilômetros ou apenas algumas milhas. Acredita-se que este segundo tipo de satélites é o resultado de uma captura de corpos celestes como asteroides ou cometas do planeta.

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